Wie die Künstlerin Julie Curtiss mit ihrem skurrilen, makabren Neo-Surrealismus Wellen schlägt

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„Das Gesicht nicht zu zeigen, schafft eine Distanz, und daraus entsteht ein Geheimnis“, sagt Curtiss (im Bild) über ihre teilweise verdeckten Figuren.

Ein junges Mädchen, nackt, mit verbundenen Augen und Ohrstöpseln, sitzt in einer V-förmigen Nische direkt unter dem Schindeldach an der Außenwand eines Holzhauses. Sie schaut von uns weg, verloren in ihrer eigenen dunklen und stillen Welt. Es ist das erste Gemälde, das Julie Curtiss seit ihrer Rückkehr von einem Aufenthalt in Japan fertig gestellt hat. „Ich wollte eine perfekte kleine, autarke Person“, sagt Curtiss, „aber jetzt ist es eher wie reine Isolation – eine Nichtkommunikation.“ Es kann ein Selfie sein. Curtiss hat Schlaflosigkeit und braucht zum Schlafen Ohrstöpsel, eine Augenmaske und völlige Dunkelheit. Oder ist es eine Prophezeiung unserer aktuellen Ära der sozialen Distanzierung? Wie alle Arbeiten von Curtiss ist es seltsam.

Es ist ein Spätwintertag und wir sind in ihrem Studio in Brooklyn im Erdgeschoss einer ehemaligen Fabrik. Curtiss, aufgewachsen in einem Vorort von Paris, ist halb Franzose, halb Vietnamese. Sie ist eine jung aussehende 37, mit langen schwarzen Haaren und einer ruhigen, wachen Intelligenz. Die Kunst ist überall um uns herum in verschiedenen Stadien der Fertigstellung – Gemälde, Gouachen auf Papier und kleine Sushi-Skulpturen, die sehr essbar aussehen, bis Sie bemerken, dass einige von ihnen menschliche Augen oder Lippen sind und tatsächlich aus Plastik, Ton, und malen. Es gibt auch einen umgedrehten Strohhut gefüllt mit Spaghetti in Form eines Frauenkopfes. Eine andere Skulptur ist komplett aus echten aschblonden Haaren gefertigt. (In den meisten Arbeiten hier tauchen Haare auf.) Wir befinden uns in einer beunruhigenden, traumhaften Umgebung mit Bildern, die es schaffen, sowohl vertraut als auch surreal zu sein.

Die Kunstwelt hat Curtiss erst vor kurzem entdeckt. Nach Jahren fast ohne Anerkennung ist sie plötzlich gefragt. (Sie zog 2010 mit ihrem jetzigen Ehemann, dem Künstler Clinton King, nach New York.) Curtiss trat kürzlich der Anton Kern Gallery in New York bei, wo sie eine Einzelausstellung hatte,Tierwelt,im vergangenen Frühjahr – einer der Hingucker dort zeigte eine elegante Frau im Abendkleid auf einer Toilette sitzend – und wurde gerade von der White Cube Gallery in London abgeholt. Die Aufmerksamkeit entzündete sich 2017, nachdem Sammler alles gekauft hatten, was sie auf der Spring/Break, der kuratorengesteuerten Kunstmesse für junge Talente, zeigte. (Heute haben Kuratoren und Künstler, die als Kuratoren fungieren, das Sagen, nicht Kritiker.) Ihre Preise explodierten, von 1.000 oder 2.000 Dollar pro Bild auf über 400.000 Dollar. Drei von ihnen wurden im vergangenen November bei den Auktionshäusern Phillips und Christie's für insgesamt 1,1 Millionen US-Dollar verkauft. Curtiss' skurriler, humorvoller, oft makaberer Neo-Surrealismus hatte einen Nerv getroffen. Sie konnte ihren Job als Studioassistentin bei dem Künstler namens KAWS kündigen, für den sie vier Jahre lang gearbeitet hatte. Davor hatte sie ein Jahr lang in der Jeff Koons-Kunstfabrik gearbeitet und an seiner „Hulk“-Serie – oder „Oolk“, wie sie es ausspricht – gearbeitet.

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Nach Jahren der geringen Anerkennung hat Curtiss einen explosiven kommerziellen Erfolg erzielt.Eisschrei 1 und 2(2019) Mit freundlicher Genehmigung des Künstlers, Anton Kern Gallery und White Cube. © Julie Curtiss

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Für Curtiss und viele ihrer Künstlerfreunde war Instagram das erste Sprungbrett zur Anerkennung. Sie hatte bereits 2014 damit begonnen, Bilder ihrer Arbeiten zu posten. Loie Hollowell, eine abstrakte Malerin derselben Generation, sah die Postings und kontaktierte sie. „Ihre Detailtreue und ihre Präzision, ihr Gespür für Linien und Strukturen und ihre wirklich erfinderische und wunderschön gemachte Arbeit sind mir ins Auge gefallen“, erzählt mir Hollowell. 'Ich musste es persönlich sehen, weil Instagram lügt.' Hollowell ging zu Curtiss 'Studio und war hin und weg. Sie wurden und bleiben enge Freunde. Hollowell, die ein wenig weiter auf dem Weg zur Anerkennung war (sie wird jetzt von der Pace-Mega-Galerie vertreten), half Curtiss, an mehreren Gruppenausstellungen teilzunehmen. Hein Koh, eine weitere Künstlerin, die ihre Bilder auf Instagram gesehen hat, kuratierte 2017 Curtiss’ enthüllenden Solo-Stand auf der Spring/Break. „Die Kunstgemeinschaft in Brooklyn und New York ist unglaublich“, sagt Curtiss. „Ich habe in Tokio gelebt und ich habe in Paris gelebt, aber die Szene hier, die Gemeinschaft, ist so eng, so unterstützend. Es ist ziemlich speziell.“



Curtiss wuchs im Vorort Montreuil östlich von Paris auf. Ihre Mutter, Therese Biver Curtiss, war Französin und Bibliothekarin an einer Schule für Sozialarbeiter. Ihr viel älterer vietnamesischer Vater Jacques Curtiss war technischer Fotograf für ein Architekturbüro. Jacques war von einer Vietnamesin adoptiert worden, die einen französischen Soldaten aus Afrika namens Curtiss heiratete, und sie brachten ihn als 12-Jährigen nach Paris. Der Soldat verschwand bald. „Mein Vater nannte ihn ‚der VaterCurtiss“, sagt Julie, „also kannte ich seinen Vornamen nie.“ Ihre Eltern lernten sich in den 1970er Jahren durch die Kommunistische Partei kennen, die Montreuil kontrollierte. Ihre Eltern führten sie auch in Museen, insbesondere ins Musée d’Orsay, wo sie sich daran erinnert, von einem anonymen Medusa-ähnlichen Marmorkopf, grotesk und schreiend, gefesselt zu sein. „Ich bin oft begeistert von Kunst, die einen gleichzeitig fasziniert und versteinert“, erklärt sie. Als sie sechs Jahre alt war, gingen ihre Eltern nach Vietnam und nahmen Julie mit, damit ihr Vater versuchen konnte, seine leibliche Mutter zu finden. Nachdem sie fünf Wochen lang in verschiedene Dörfer gegangen waren und an Türen geklopft hatten, fanden sie sie. Es war eine ernüchternde Erfahrung, die Julie einen Rest unbehaglicher Erinnerungen hinterließ. In Frankreich führte die Familie ein einigermaßen komfortables Leben in der unteren Mittelschicht, aber in Vietnam sah Julie absolute Armut und Menschen, die durch den Kontakt mit Agent Orange deformiert waren. Die Curtisses kehrten fast jeden Sommer zurück.

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Obstschale in Flammen(2015).Mit freundlicher Genehmigung des Künstlers, Anton Kern Gallery und White Cube. © Julie Curtiss

Als Einzelkind aufgewachsen, verbrachte Curtiss viel Zeit mit Zeichnen. Jahrelang wollte sie Illustratorin werden, doch kurz bevor sie sich an der École des Beaux-Arts einschrieb, änderte sie ihre Meinung. An den Beaux-Arts experimentierte sie mit „gruseligen“ skulpturierten Köpfen aus Kokosnüssen, in die ihr Haar und ihre Milchzähne eingeformt waren. „Sie waren wirklich intim und dunkel, wie Schrumpfköpfe“ oder wie die japanischen Noh-Masken, die sie faszinierten. Einige davon nahm sie am LVMH-Wettbewerb für junge Künstler 2004 teil und gewann. Dadurch konnte sie ein Austauschsemester am Art Institute of Chicago finanzieren. Es war ihre erste Reise nach Amerika und „es hat mein Leben verändert“.

Curtiss Werk soll manchmal von den Chicago Imagists beeinflusst sein, Künstlern, die am Rande des Surrealismus und der Populärkultur arbeiteten, aber sie war sich ihrer damals kaum bewusst. Als ihr eine Freundin Jahre später einen Katalog mit Zeichnungen der Chicagoer Künstlerin Christina Ramberg zeigte, „war ich schockiert“, erzählte sie mir, „weil ich eine so starke Verbindung zu ihr spürte. Ich musste mich durch diese Sprache arbeiten und mich von dort aus weiterentwickeln.“

Die wahre Lebensveränderung war, als sie 2006 Clinton King traf, eine Bildhauerin und Performancekünstlerin, die gerade ihren Master am Art Institute gemacht hatte. „Eines Nachts sah ich sie in einer Karaoke-Bar in Chicago und sagte zu meinem Freunde, ‚Ich werde diese Frau heiraten'“, sagt mir King. 'Es war ein echter Fall von Liebe auf den ersten Blick, was gefährlich ist.' Sie waren zwei sehr unterschiedliche Menschen, die viel gemeinsam hatten. Clint, wie Curtiss ihn nennt, war „in einem Wohnwagen mitten im Wald“ in der Nähe von Coshocton, Ohio, aufgewachsen. Er ist sechs Jahre älter als sie, war verheiratet und geschieden und, wie er sagt, „von Natur aus extrovertiert, und sie ist introvertiert“. Beide waren jedoch der Kunst verpflichtet, tief in das Anima-Denken von Carl Jung eingetaucht und auf Japan fixiert. King war dort gewesen, als er 19 war – seine erste Frau war Japanerin; Curtiss war als Teenager von Manga besessen und süchtig nach japanischer Kunst, Romanen (Kawabata, Murakami und andere) und Filmen. Nachdem Curtiss nach Paris zurückgekehrt war, um das Beaux-Arts-Studium zu absolvieren, wechselte Curtiss zu King in Tokio. Es war nicht leicht. „Ich teilte mir eine kleine Wohnung in einem Land, in dem ich niemanden kannte, die Sprache nicht kannte, mit einem Mann, den ich kaum kannte“, sagt sie. Nach einem Jahr trennten sie sich – King blieb in Japan und Curtiss ging zurück nach Paris. Kurz darauf wurde bei ihrer Mutter Krebs diagnostiziert, und Curtiss blieb drei Jahre bei ihr, während derer sie und King eine Fernbeziehung unterhielten. 2010 starb Curtiss 'Mutter und Curtiss und King zogen zusammen nach New York. Sie heirateten im Rathaus und hatten ein Jahr später eine kleine französische Hochzeit in Burgund, wo sie kürzlich das „bescheidene“ Landhaus ihrer Eltern übernommen hat.

„Mich reizt oft Kunst, die fasziniert und zugleich versteinert“

Curtiss bringt uns gekühlte Dosen „Pamplemousse“ La Croix und beginnt, ihre neue Serie von schwarz-weißen Gouachen auf dem Studioboden auszulegen. Ausgefallene Farbkombinationen haben ihre Arbeit bisher definiert, und es ist ein wenig erschütternd, eine so mutige Veränderung zu sehen. Aber die Bilder haben nichts von ihrer Verwirrung und Verwirrung verloren. Eine riesige Python frisst ein Krokodil; eine Kakerlake ist im Begriff, in das glänzende schwarze Haar einer Frau zu fallen; Zwei weibliche Hände mit krallenartigen Fingernägeln klemmen in die Brustwarzen eines kuppelartigen Busenpaares. Natürlich sind keine Gesichter zu sehen, und die Bilder haben den gleichen abrupten Ausschnitt, der ihre früheren Arbeiten charakterisiert. „Ich versuche nicht, es zu buchstabieren“, sagt sie. 'Es ist absichtlich mehrdeutig.' Sie nutzt die Illustration als Einstieg ins Unterbewusstsein. „Wenn Sie illustrieren, kauen Sie das Essen bereits und machen es leicht zugänglich. Das Gesicht nicht zu zeigen schafft eine Distanz, und daraus ergibt sich ein Geheimnis.“

Als Teenager war sie oft sehr depressiv. „Ich hatte viel Therapie“, erzählt sie mir. „Ich denke, meine Kunst war sehr therapeutisch – es einfach zu machen, den Dingen einen Sinn zu geben, aus einem Ort der Dunkelheit heraus zu erschaffen.“ Im Gegensatz zu King, der dazu neigt, in Aktivitätsausbrüchen zu arbeiten, gefolgt von Phasen intensiver sozialer Aktivität, arbeitet Curtiss jeden Tag viele Stunden. „Ich brauche Kunst, um diese Dunkelheit zu extrahieren und sie zu verstehen und ans Licht zu bringen.“ Dunkelheit dringt in seltsame Gegenüberstellungen in ihre Kunst ein, die uns zum Lachen bringen und auch das verursachen, was Victor Hugo einen 'neuen Schauder' nannte.

Aber Curtiss selbst ist alles andere als depressiv. Seit kurzem spielt sie wieder Klavier und übt – Chopin, Satie, Schubert – in ihrem Studio auf einem Keyboard. Sie ist auch ein „Allesfresser“ von aufgenommener Musik, von Rock und Jazz über Vintage-Pop bis hin zu Klassik und FranzösischLieder.Sie und King sehen sich zu Hause drei oder vier Filme pro Woche an, begleitet von ihrer Rettungskatze Dini, kurz für Houdini. (King ist ein versierter Magier.) Ich frage sie, ob sie Kinder will. „Zumindest eine“, sagt sie – aber nicht sofort.

Es kann schwierig werden, wenn ein Mitglied eines Künstlerpaares plötzlich das andere überstrahlt, aber „Julie ist mit einem modernen Mann verheiratet“, wie mir Hollowell sagte, und King ist mit ihrem Erfolg voll dabei. Seine farbenfrohen abstrakten Gemälde wurden Anfang März in der neuesten Ausgabe von Spring/Break in einem eigenen Stand gezeigt. „Ich habe gearbeitet, bis ich 34 war, und niemand hat aufgepasst“, sagt Curtiss. „Ich hatte überhaupt keine Shows. Es war schwer. Ich habe damals gearbeitet, und ich arbeite jetzt, und ich werde arbeiten, wenn die Leute aufhören, aufmerksam zu sein, denn irgendwann passiert das. Ich warte nur darauf, dass Clint es übernimmt, damit ich entspannen kann.“